黄昏mareless

 
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都市全体に、激震が走った。
同時に、石畳の上に蜘蛛の巣めいた禍々しい形状の糸が無数に走り、魔力の輝きを放つ。
そして──その”糸”から、ぼこり、ぼこりと〈悪夢のかけら〉が現れ始めた。


なんですか、これ!? どうなってんすかぁ!?

これは……魔法陣! 都市全体に張り巡らされて、土地そのものから魔力を吸い上げている!

険しい瞳で、リフィルは彼方を見やった。その先──中央の門に、”糸”が絡みついている。
都市中の魔力を……門に集めるつもりか! この魔法──やはり──!
これ、魔法だっていうの!? でも、魔法なんて、あなたたち以外に、いったいどこの誰が……!?
〈ロストメア〉と考えるしかあるまい。この〈悪夢のかけら〉どもはさしずめ足止めか。
リフィル、魔法使い。君たちは門に向かえ。雑兵どもは、俺たちで引き受ける。
敵が魔法を使うってんじゃ、魔道士じゃないと勝てないかもしんないですもんね!
リフィルは、ちらりとコピシュを見やった。少女は父を抱えたアフリトの傍に付き添い、固く唇を結んでいる。
その姿を眼に焼きつけるようにして──リフィルは、強くうなずいた。
わかった。アフリト翁──コピシュとゼラードを、頼む!


〈悪夢のかけら〉を他の〈メアレス〉たちに任せ、君たちは中央の門へと急ぐ。

人の都市で、好き勝手してんじゃねーぜ!


夢のある連中は、とっとと逃げな! 悪夢にうなされても知らないよ!

戦場と化した街を駆け、ようやく君たちは、中央門に辿り着く。


そこに、ひとりの少女が立っていた。

膨大な魔力を、その身にたたえて。

あら……来てしまったのね、リフィル。まあまあ、お供まで引き連れちゃって。
くすくす笑う少女に、リフィルの鋭い声が飛ぶ。
貴様──何者だ。どうして、魔法を……我がアストルム家一門の秘儀を使える!
にゃ!? アストルム家のって、それじゃあ──
少女は、うっすらと微笑んだ。
どうしてか──あなたならわかるのではなくて?
……〈ロストメア〉か。
おまえは……我が一門がとうに捨て去った、〈見果てぬ夢〉の残骸なのか!!
そう──
リフィルの政党を讃えるように、少女はそっと胸に手を当てる。
”世界に再び魔道文化を花開かせる”……その夢が、私。
あなたたちは諦めた。古の人形を操り、魔法の存在を残すことだけに目的を絞った……。
だから、私ががんばるの! この都市から現実の世界にはばたいて、世界に魔法を復活させる!
なら、この魔力は──
ただ門をくぐって”夢”を叶えても、持っている魔力が少ないと、あまりいい夢にならないの。
叶える夢は大きくないと……ね。
微笑みながら、”夢”が空へと舞い上がる。慈愛に満ちた言葉だけを残して。
夢を見なさい、リフィル
あなたは何もしなくていい。私が、あなたたちの夢見た世界を叶えてあげる!

”夢”が、ぐんぐんと空に昇っていく。門の上──魔力の集う先へと向かって。

……どうするの、リフィル
無論──追う。
屹然と門の上を見つめながら、リフィルは言った。瞳に、固い決意の色がきらめいている。
奴には、確かめなければならないことがある……!
がんばろう、と君は言った。同じ魔法の使い手として、あの”夢”を放っておくわけにはいかない。
リフィルは振り向いて、意外なほど素直にうなずいてくる。


そうね──ありがとう、魔法使い。

傍で聞いていたルリアゲハが、驚きの顔をした。こうも自然にお礼を言うなんて、とばかりに。
おそらくこの戦い……あなたの存在が鍵になる。
吹っ切れたような──道を閉ざす霧を意志の炎で焼き尽くしたような確固たる面差し。
力を……貸して。ゼラードと、コピシュのためにも──!
その言葉を受けて、首を横に振れるはずもない。
うなずきながら──君もまた、悠然とそびえ立つ門の上へと視線を馳せた。


現実へと通じる巨大な門の、その上で。
”夢”の少女は、現れた君たちを前にして、あどけなく不思議そうに首をかしげた。


なぜ来たの? リフィル。私は、あなたの一門にとって、きわめて有益な存在よ?

修羅なる下天の暴雷よ、千々の槍以て振り荒べ!

少女の言葉を無視し、リフィルは詠唱を紡ぐが──
……ぐっ!
魔法を放とうとする瞬間、苦しげに顔を歪め、束ねた魔力を霧散させてしまった。
やはり……そうか! 貴様……毒を! 〈ロストメア〉に……仕込んでいたなッ……!!
さすがに気づいた? そう。あなたたちが倒した〈ロストメア〉に、魔法の毒を呑ませておいたの。
”夢を見たくなる”という毒を──ね。
〈ロストメア〉を倒した者の心に”夢見る意志”を植えつける。精神干渉系の呪詛魔法……。
じゃ、ゼラードが〈ロストメア〉にやられたのは、この前の敵にとどめを刺していたから……!?
〈メアレス〉という障害を封じるために……。他の夢さえ利用したのか! 貴様は!!
正確には、”あなたを封じるために”よ。リフィル
だから魔法しか通じない〈ロストメア〉を育てた。あの〈メアレス〉を片付けたのは、ただのついで。
ゼラードを襲ったのは……私に毒を盛るための、その行きがけの駄賃でしかなかったというのか!
そうよ。同じ魔法の使い手であるあなたは、”私を叶える”のに、とても邪魔なのだもの。
それにね……私、あなたにも夢を見てほしかったのよ。
なんだと……?
だって──”夢を見る”って、とてもすばらしいことなんですもの。
夢を抱いて生きるのは、人にとって当然のこと──
夢見ることこそ人のサガ。生きていることの証。夢見ることなく生きるなんて、とてもとても悲しいこと。
素直に夢を願いなさい。私の毒を”2度も”受けては、もう〈夢〉を潰せないのだから。
だったら……
毒を受けたのが”1度”までなら──まだ、戦えるはずね!
強い意志の光を瞳に宿し、リフィルが糸を繰る。併せて君も隣に並び、懐からカードを取り出した。
ふたりの魔道士。ふたつの魔法。放たれた魔力を、〈ロストメア〉もまた瞬時に組み上げた術で防ぐ。


魔法……!? バカな! どうして……

驚愕にさまよう瞳が、君の姿を映し出す。
何者だ──!? もはやこの世界のどこにだって、魔法を使える者などいるはずがないのに!!
いるそうよ。よその世界にならね。
異世界からの来訪者だと……!? よもや──そうか、貴様、リフィルの代わりに夢を潰したか!
そう。魔法以外通じない〈ロストメア〉をね。だから私が毒を受けたのも、1度だけ──
そして──異界の魔法使いは、夢があろうとなかろうと、〈ロストメア〉と戦える!
馬鹿な──そんな──でたらめな!!
激しく動揺する〈ロストメア〉を前に、リフィルは苛烈に糸を構える。
行くぞ──ルリアゲハ、魔法使い!
人の心を道具にする夢など──ここで砕くッ!!


なぜだ、リフィル! 夢を持たぬおまえが、どうしてそうもあがく! 戦うッ!
烈風荒ぶ門の上──鮮やかに魔法を放ちながら、リフィルは静かな口調で問いに答える。
夢を見ない者は、生きているとは言えない……そうじゃないかと、私も疑った。
でも……そうであるなら──この胸にたぎる炎の説明がつかない!
炎だと!?
おまえがゼラードにしたことを考えろ!!
どうやら──夢を持たない人間であっても、怒りを覚えはするらしい!!
電撃が走り、紫電が踊る。互いに魔法を撃ち合いながら、〈ロストメア〉が愕然たる叫びを上げる。
怒り!? そんな──家族でも恋人でも、仲間ですらない者を失った程度で!!
確かに仲間ではなかった。でも──それでも──この都市に生きる、同じ〈メアレス〉だった!!
その心を利用したおまえへの怒りがある! それに──
”夢を以って生きるのが当然”なんて──そんな傲慢、反吐が出る!!
なんだと!?
夢があろうがなかろうが……! 怒りもすれば、泣きもする!
それを無視して、夢見ることを押しつける──そんな夢など、唾棄して潰す!!
貴様は──貴様は、夢のひとつも持たぬくせに、人の夢を折り砕くだけの牙か!!
そうであって、悪いかッ!!
くっ……!
気魄とともに雷撃がほとばしる。〈ロストメア〉は後退し、防御の術を練り上げた。

ウーリット・メー・アールドル・イニミーキティアエ!

〈ロストメア〉の放つ魔法陣がリフィルの雷撃を防いだ──瞬間、ふたつの影が宙に踊った!
させないってんですよ!!
横槍を叩き込ませてもらう!
門を駆け上ってきたミリィラギトが、少女の浮かべた魔法陣を猛然と砕き破る!


おのれ──〈夢見ざる者〉どもがッ!!

血反吐を吐いて潰れろッ、凶夢ッ!!


リフィルと〈人形〉が、共に素早く印を結んだ。


ムーギーテ・レオーニーネ! ディスペルガ・エト・プルウィアエ・ルトゥムクエッ!

リフィルの眼前に形成された巨大な魔法陣から、膨大な量の雷の渦束が放たれ、夢を撃つ!
ぬぁあぁああぁああああっ!!
〈ロストメア〉は咄嗟に防御魔法を展開。すさまじい量の魔力を集積、雷を受け止めた。
なおも雷の渦束を放ち続ける少女の唇から、苛烈きわまる咆哮がほとばしる。
陥とせ──魔法使いッ!!
その声に応え、君は走った。
共に戦った日々が培った、阿吽の呼吸。彼女が”この瞬間”を狙っていると、そう悟り、待っていたのだ。
門を蹴り、〈人形〉の肩を踏み台に跳躍──〈ロストメア〉の頭上で、カードを構える。
精霊の呼びかけに答え、〈叡智の扉〉を開放。解き放つ──異界の魔法を!
なんだ……それは──!? 貴様──私の、私の知らない魔法を使うなぁっ!!
知らないようなら、ご披露するにゃ! これが〈四聖賢〉直伝──クエス=アリアスの魔法にゃ!


う、あ、ああぁぁああぁああああーーーーっ!!



夜が訪れた。
あの騒乱が嘘のように、静かに寝静まる街──その一画の路地裏に、〈夢見ざる者〉たちが集っていた。


──そうか。魔法使いは、去ったかい。

気がついたら、消えていたわ。目が醒めた後の、夢みたいに。

ひょっとしたら、本当に夢だったのかもしれないわね。
え? 〈ロストメア〉だったってことですか?
そういう〈見果てぬ夢〉じゃなくて。空想とか、幻想とか……そういう夢。
ここは、夢と現実の狭間にある都市だ。そういうものが現れても、おかしくはなかろうさ。
アフリト翁がいちばんそれっぽいんすけど。いつの間にかいたりいなかったりするし。
今回は、その神出鬼没の働きに助けられたな。
ゼラードには金を貸したままでな。死なれてしまってはわしが困るのさ。
あ、まだ返してなかったんだ……。
リフィルが、じっとアフリトを見つめた。
……ふたりの様子はどう? アフリト翁……。
ゼラードは一命を取り止めた。まだ意識は戻っておらぬが、いずれ目を覚ますだろう。
コピシュはゼラードについておる。剣しかない男が、甲斐甲斐しい娘を持ったものだ。
よかったぁ。一安心すね!
いや……とも限らない。あれほどの深手だ。
医者も、”生きているのが不思議”を通り越して、”息があるのがおかしい”と言っていた。
果たして再び剣士として立てるかどうか……。
そうなると、コピシュの身の上が心配ね。


私が預かる。

え?
仮にゼラードが再起できたとしても、しばらくは戦える身体じゃない。
その間、私がコピシュを預かる。
コピシュが〈メアレス〉として戦うことを望んだら、どうするね?
ひとりで戦わせるわけにはいかない。いい、ルリアゲハ
ルリアゲハは、艶やかに片目をつむった。
あたしは賛成よ、リフィル。報奨金はあの子と折半にするわ。
それだけじゃ、フェアじゃないわね。魔力も半分はコピシュに渡す。
ほう。良いのかね、〈黄昏(サンセット)〉?
コピシュと共に戦えば、それだけ〈ロストメア〉を倒しやすくもなる。損にはならないわ。
ほ──そうかそうか。
……何か言いたげね。
言葉には、秘めてこその価値というものもある。
秘めたまま、腐らせなければの話ね。
つぶやくように言って──リフィルは、星の瞬く夜空を見上げた。
空には、数多の星がきらめいている。
だが、そのすべてが、夢を抱いているわけではあるまい。
人も同じだ。夢を持たないことが、すなわちきらめきのないことを意味するわけではない──



(夢がなくても、生きてはいける。怒りもすれば、泣きもする……)

(そうは思える。でも、まだ、はっきりそうだとわかっているとは言えない)

(知らなければならない……そんな気がする)

(”生きる”というのが、どういうことなのか……)





(私なりの……その、答えを……)



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